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Sería el mundo ideal para las aerolíneas salvo el “pequeño” detalle de que nadie quiere volar

por Carlos Montero Hace 2 semanas
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¿Cómo será el mundo de las aerolíneas y la aviación dentro de una generación?, nadie puede decirlo. ¿Biocombustibles sostenibles o aviones eléctricos más prácticos? ¿O una reacción violenta provocada por el clima contra los viajes aéreos en su conjunto? ¿Progreso chino en su desafío al duopolio Boeing-Airbus? ¿Un avance de la realidad virtual que haga que Zoom sea tolerable y, por lo tanto, reduzca el incentivo para viajar? Cualquier cosa podría pasar.

No podemos saber sobre ese futuro. Pero las personas con las que hablé durante las últimas semanas (economistas, ingenieros, analistas de aviación, pilotos profesionales) estaban bastantes seguras sobre lo que traerán los próximos años: a saber, malos tiempos sostenidos para las aerolíneas del mundo. Lo que vi hace solo dos meses en un bullicioso aeropuerto, nadie lo verá, en ningún lado, durante mucho tiempo. Eso es porque, como Jon Ostrower, el editor de The Air Current, no para de decirme, "solo hay dos cosas que las aerolíneas pueden hacer para que la gente regrese: Una es una vacuna, por lo que las personas se sienten seguras yendo al aeropuerto o sentadas con 150 extraños en un avión. La otra es que la gente tenga los medios para viajar. ¿Tienes trabajo? ¿Tienes suficiente dinero para pensar en llevar a su familia de vacaciones? Estas son cosas que controlan el futuro de las aerolíneas y por las que no pueden hacer nada al respecto”.

"A los efectos, las aerolíneas están cerradas ahora", me dijo Patrick Smith, piloto de una aerolínea y autor del sitio web Ask the Pilot . “Todavía están volando, pero a niveles muy reducidos. Las mayores están ejecutando quizás el 5 o 10 por ciento de su número normal de salidas. Claramente esto no es sostenible. La supervivencia depende de cómo de rápido regresen los pasajeros”.   

¿Cuándo volverán las aerolíneas a la "normalidad" como la conocíamos hace unos meses? Esa fue la pregunta que le hice a todos con los que hablé. "Tal vez cinco años", dijo una persona. "Creo que cuatro años", dijo un optimista. Otra persona vaticinó que siete. "Creo que nunca", dijo un piloto de línea aérea, ahora en licencia indefinida.

Entre hoy y cinco o siete años a partir de ahora, algunas personas tendrán que viajar. Quizás haya una emergencia médica. Tal vez hay un negocio que hay que hacer. Quizás ocurra algo más. La TSA tiene un sitio fascinante que ofrece actualizaciones diarias en vivo sobre los números que llegan a través de sus estaciones de seguridad. A mediados de abril, la TSA solo estaba controlando el 4 por ciento del número de pasajeros del año anterior. Hace dos fines de semana, la cifra alcanzó un máximo reciente de casi el 7 por ciento, alrededor de 170,000 pasajeros, frente a más de 2.5 millones el año pasado.

Supongamos que sigue aumentando, tal vez hasta el 10 por ciento de los niveles anteriores, o el 15 por ciento. Eso sigue siendo una catástrofe para las aerolíneas, pero es un número lo suficientemente grande como para plantear esta pregunta: ¿Cómo serán los viajes aéreos en el tiempo anterior a una vacuna? 

Comprar el bileete. Obviamente, hay menos vuelos para elegir, ya que las aerolíneas dejan inactivo la mayor cantidad de su flota posible y ofrecen solo los vuelos que tienen una obligación regulatoria u otra obligación no comercial para mantener. Menos obvio, las tarifas no son tan baratas como cabría esperar, teniendo en cuenta que la mayoría de los aviones vuelan casi vacíos y las aerolíneas pierden dinero cada vez que despegan. 

"¿Por qué no estás viendo las tarifas de oferta que creías que encontrarías?" Helane Becker, directora gerente del grupo de investigación Cowen y analista de la industria de las aerolíneas desde hace mucho tiempo, me dijo. “La razón es que las aerolíneas no tienen incentivos para reducir las tarifas. Por lo general, puede estimular la demanda de viajes de placer con tarifas más bajas. Pero ahora no puedes. Un piloto de una aerolínea internacional me dijo: “Siempre puedes contar con llenar un vuelo si bajas el precio. Eso no será cierto por un tiempo.       

Check-in y seguridad. Cualquiera que haya viajado por China en los más de 15 años desde el brote de SARS está familiarizado con las grandes puertas de control de temperatura que los pasajeros entrantes y salientes deben atravesar. Algunos de ellos parecen versiones más grandes de las puertas del detector de metales que son un problema estándar en muchos edificios de EE.UU. Las puertas alertan a los oficiales de cuarentena de la presencia de cualquier persona que parezca tener fiebre, lo que permite un examen de seguimiento individual por termómetro. 

Todo será más lento. Si registra el equipaje, es posible que deba limpiar los mangos antes de que los miembros del personal los toquen. Si no cree que va a facturar equipaje, piénselo de nuevo: las aerolíneas probablemente tomarán medidas enérgicas contra los artículos de mano, que posiblemente entren en contacto con otros pasajeros. 

A bordo del avión. ¿Preocupado por estar atrapado en un asiento del medio? No te preocupes más. En el futuro previsible, muchas aerolíneas están tomando reservas solo para asientos de pasillo y ventana. Por el momento, eso se debe a que, con excepciones ocasionales bien publicitadas, no se acercan a tener suficiente demanda para llenar los asientos del medio. Cualquiera que haya viajado en clase ejecutiva en la mayoría de los vuelos intraeuropeos ha probado lo que les espera a los transportistas. Los asientos del pasillo y de la ventana se llenan normalmente, y el asiento del medio tiene una especie de refuerzo que lo cubre, haciendo que los pasajeros adyacentes se sientan más especiales.

En algún momento, el final del asiento intermedio podría crear problemas económicos para las aerolíneas, ya que significa, por definición, que un avión capaz de transportar 150 clientes que pagan alcanzará su capacidad en 100. "Eso está muy lejos", Jon Ostrower me lo dijo. "Eso está muy por debajo de la lista de las cosas de las que preocuparse las aerolíneas".

¿Qué pasa con las posibilidades de contraer una enfermedad a bordo? Deberías mantener tu máscara, como deberían hacer los otros viajeros. Estarás en un asiento que las aerolíneas han fregado antes de llegar allí, y si eres inteligente, lo volverás a limpiar tú mismo. (Solía ​​pensar que las personas que llevaban Purell y toallitas húmedas a los aviones eran inquietas. Eso fue entonces). También llevarás toallitas desinfectantes para limpiar todo lo que toques en el baño o en cualquier otro lugar a bordo del avión. Las azafatas llevarán guantes y máscaras. Pueden darle agua embotellada o bolsas de comida para llevar. Presumiblemente, algo mejor sucederá en las cabañas "premium". ¿Quizás un regreso a los asistentes con guantes blancos?

¿Y en cuanto a la calidad del aire? A pesar de algunos informes recientes alarmantes, los pilotos e ingenieros con los que hablé enfatizaron que el aire del avión era en teoría más saludable que el aire en otros espacios cerrados, como oficinas y tiendas. "Todo el aire circulado pasa por filtros eficientes", en algunos casos como los de los hospitales, "y se actualiza con aire exterior cada dos o tres minutos", explicó Ostrower. Pero incluso los mejores filtros no pueden proteger a los pasajeros cercanos de alguien que estornuda. Ostrower reconoció que mucho antes de la pandemia, "una certeza de hacer vuelos frecuentes de costa a costa es que siempre terminé con un resfriado".  

Otro detalle en el vuelo que probablemente cambiará: pocas o ninguna almohadas y mantas, incluso de los transportistas que todavía las habían estado ofreciendo. "No es probable que las mantas sean bienvenidas hasta que haya una vacuna", señaló Richard Aboulafia. "Digamos que el aspecto minimalista podría aplicarse a los interiores". ¿Se ha quejado del costo, la velocidad o la confiabilidad de los servicios de Wi-Fi en el aire? Tendrá menos quejas, ya que algunos operadores simplemente eliminarán el servicio. Para la mayoría de ellos, ha sido una característica técnicamente inestable que no paga su propio camino.

"En todos los sentidos, excepto en uno, este es el mundo idílico si eres gerente de una aerolínea", señala Richard Aboulafia. Según Aboulafia, los cuatro grandes costos de la aviación son: aviones, pagos de intereses, combustible y la tripulación, y cada uno de esos costos está cayendo en picado. "Es el momento más barato para arrendar o comprar aviones", dijo. (Muchas aerolíneas arriendan, en lugar de poseer, los aviones que vuelan). “Los aviones están allí como conejos en un centro de adopción, diciendo '¡Por favor, llévame! ¡Tómame!' Las tasas de interés son prácticamente cero. Con el exceso de petróleo, la gente prácticamente le está pagando para que compre su combustible. Y el interés de la tripulación en unirse a sindicatos o discutir también ha desaparecido. Sería el mejor de los tiempos ... "Excepto que nadie quiere volar"

Extracto comentado del artículo James Barbechos en The Atlantic.

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